Gåtfull stjärna blinkar på natthimlen

STJÄRNGUIDE: Två jättar dansar med varandra på natthimlen i oktober – och du kan följa den kosmiska scenen med blotta ögat.

STJÄRNGUIDE: Två jättar dansar med varandra på natthimlen i oktober – och du kan följa den kosmiska scenen med blotta ögat.

Om Algol

Just nu kan du se stjärnan Algol blinka på natten. Var 69:e timme avtar stjärnans ljusstyrka till bara 30 procent av sin normala nivå och är tillbaka vid sin fulla styrka tio timmar senare.

Namnet Algol betyder ”demonen” på fornarabiska och dess uppförande har gäckat astronomer sedan forntiden.

Algol är en dubbelstjärna som består av en stark vit och en svagare röd stjärna.

© MARK GARLICK/Science Photo Library

Förklaringen till fenomenet kom först 1782, då den engelske astronomen John Goodricke knäckte nöten. I själva verket är Algol inte en stjärna, utan två stjärnor. De kretsar runt varandra i så små banor att de inte kan åtskiljas ens med hjälp av teleskop.

Sett från jorden skuggar de två stjärnorna varandra växelvis och vi uppfattar en varierande ljusstyrka eftersom den ena stjärnan lyser betydligt starkare än den andra.

Astronomer mäter ljusstyrkan över tid och kan därmed exempelvis beräkna stjärnornas diameter och vikt.

Stjärndans får ljuset att blinka

När stjärnorna korsar varandra ändras ljusstyrkan eftersom ljuset från Algols vita stjärna är 20 gånger så kraftfullt som den röda stjärnans ljus.

Stjärnornas lek ger ny kunskap

De kretsar runt varandra i så pass små banor att de inte går att åtskilja ens med teleskop.

Samtidigt pekar jordens siktlinje rakt mot stjärnornas omloppsplan, vilket gör att de kan stå både framför och bakom varandra sett från oss.

Eftersom de två stjärnorna skiljer sig åt avsevärt i ljusstyrka faller den totala ljusstyrkan markant när den svagare stjärnan befinner sig framför den ljusstarka och därmed skuggar ljuset.

När den svaga stjärnan har passerat syns det totala ljuset igen.

Undersökningen av ljusets variation över tid för stjärnor som Algol ger kunskap om stjärnornas fysik som inte kan uppnås genom undersökningar av enstaka stjärnor.

Den tid som det tar för den ena stjärnan att passera den andra avslöjar stjärnans diameter, medan den totala varaktigheten av omloppet ger astronomerna en klar uppfattning om deras vikt.

Guide till Algol

Stjernekort Algol

© Jesper Grønne, hvadihimlen.dk

VAR OCH NÄR?

Algol befinner sig i stjärnbilden ­Perseus, och är dess näst starkast lysande stjärna. I mitten av oktober hittar du Perseus vid midnatt halvvägs upp på himlen i östlig riktning.

Den svagaste av Algols stjärnor passerar framför den starkaste med 69 timmars mellanrum. Då är Algols ljusstyrka som svagast. Detta inträffar bland annat vid nymåne den 6 oktober kl. 03.13.

SYNLIGHET?

Algol kan du se med blotta ögat. Du ser dess avtagande ljusstyrka bäst om du jämför med andra stjärnor i Perseus. Det tar cirka fem timmar för ljuset att minska från maximal till minimal styrka.