NASA/JPL-Caltech/Space Science Institute
Månar vid Saturnus mot svart bakgrund

Saturnus är planeten med flest månar igen

Med tusentals bilder, inspiration från ett klassiskt barnspel och en god portion tålamod har astronomer upptäckt dussintals nya månar runt Saturnus.

Jupiter fick bara sitta på tronen som solsystemets "månkung" i tre månader.

Redan i februari upptäckte astronomer nämligen tolv nya månar i omlopp runt den största planeten i vårt grannskap.

Och därmed puttade Jupiter med sina nu 92 månar ned Saturnus till andra plats.

Men med upptäckten av hela 62 nya objekt i omlopp runt solsystemets näst största planet har Saturnus nu hela 145 erkända månar.

Den enorma gasplaneten med de karakteristiska ringarna har alltså återigen tagit över förstaplatsen i månkapplöpningen med ett komfortabelt avstånd till rivalen.

Forskare "lägger 100 pussel på samma gång"

Forskare från Academia Sinica Institute of Astronomy and Astrophysics i Taiwan har hittat majoriteten av de nya månarna.

Under ledning av astronomen Edward Ashton riktade de Canada-France-Hawaii Teleskopet (CFHT) mot Saturnus mellan 2019 och 2021.

Både Saturnus och Jupiter ligger längre ut i solsystemet än jorden och därför reflekteras solljuset på planeternas yta.

Det gör det svårt att ställa in skärpan på små, matta objekt i sina grannskap som månar.

Astronomerna tog därför tusentals bilder, som de virtuellt staplade på varandra för att byta fokus.

På så sätt trädde de små månarnas omloppsbanor runt de enorma planeterna snart fram på bilderna.

Men att kombinera och gå igenom alla bilder är ett långsamt och krävande arbete:

"Att hitta de här månarna var ungefär som att spela barnspelet att dra ett streck mellan prickar, eftersom vi måste förbinda dessa månar i våra data med en realistisk omloppsbana", förklarar Edward Ashton i ett pressmeddelande. "Men med omkring 100 olika spel på samma sida i boken vet du inte vilken prick som hör till vilket pussel."

Nya månar vittnar om urgammal explosion

Majoriteten av de nyupptäckta månarna tillhör den så kallade nordiska gruppen Saturnusmånar, som alla är uppkallade efter någon eller något inom den nordisk mytologin.

De relativt små månarna – många av dem så små som bara fem kilometers diameter – kretsar åt motsatt håll om planeten i förhållande till åt vilket håll den stora ringplaneten själv roterar.

Månfamiljen, som inkluderar medlemmar som Ägir och Fenris, har enligt forskarna högst sannolikt blivit till i en stor explosion för omkring 100 miljoner år sedan.

De många nya medlemmarna av Saturnus månfamilj kan på så sätt kan hjälpa till genom att kasta ljus över hur stora gasplaneter blir till, hoppas forskarna.