Pierpaolo Petrone
Långa hjärnceller bevarade i glas hos dödsoffer

Hjärnceller överlever 2000 år gammal vulkankatastrof

Offret led en smärtsam död – men hans hjärna fångades på något förunderligt sätt i en tidskapsel efter ett av Europas värsta vulkanutbrott någonsin.

När lavan vällde upp ur den italienska vulkanen Vesuvius år 79, begravdes de närliggande städerna Pompeji och Herculaneum under glödhet aska. Tusentals stadsbor dödades – inkapslade i askan och frysta i dödsögonblicket.

Offer för Vesuvius utbrott fångade i dödsögonblicket
© Shutterstock

En ögonblicksbild: Vesuvius offer smälte

Bland dödsoffren i Herculaneum fanns en cirka 20 år gammal man, eventuellt en tempelvakt, som grävdes ut på 1960-talet, liggande nära ett rum där kejsar Augustus tillbads.

Det är omöjligt att veta vad mannen tänkte under sekunderna innan han avled, men nu har arkeologer kommit så nära man kan.

Värme brände hjärnan till glas

År 2018 upptäckte forskare mystiskt, svart splitter i mannens kranium – hans hjärnmassa – och nu har en grupp italienska forskare hittat välbevarade hjärnceller i den 2000 år gamla vävnaden.

Hjärnvävnad förvandlad till glas av vulkanutbrott

Detta bara några millimeter stora glassplitter hittades i dödsoffrets kranium, som eventuellt exploderade i den våldsamma värmen.

© Pierpaolo Petrone

Under vulkanutbrottet inneslöts Herculaneum på bara ett par sekunder i en lavin av aska, gas och ånga, som täckte mannen i ett tjockt lager 500 grader varm, fin aska, som kort senare kyldes ned och sedan blev till sten.

Den snabba uppvärmningen och nedkylningen omvandlade mannens hjärnvävnad till ett glasliknande material, som påminner om den vulkaniska bergarten obsidian. Obsidian bildas när lava möter kall luft eller vatten, och forskarna menar att en liknande så kallad förglasning kan ha omvandlat vävnaden till glasaktigt splitter.

Glasbildning avslöjar utbrottets natur

Oftast bevaras hjärnvävnad genom en process kallad förtvålning – som i tvålproduktion – där cellstrukturerna är svåra att undersöka. Därför är fyndet av de välbevarade glashjärncellerna unikt och öppnar nya forskningsmöjligheter.

Enligt forskarna kan studien hjälpa till att förhindra katastrofala följder av framtida vulkanutbrott, eftersom förglasningen framhåller askmolnens fara och våldsamhet.

För arkeologerna som gräver runt Vesuvius ger upptäckten nya kunskaper om vulkanutbrottets grymhet – bland annat att glaset har hunnit härdas innan ytterligare lager av aska och pimpsten täckte Herculaneum, vilket visar att utbrottet skedde i omgångar.

Läs hela historien om Vesuviuskatastrofen här: