© Tina Radel/City of Westbrook

Gigantiskt isflak roterar av egen kraft

I måndags morse vaknade invånarna i amerikanska Westbrook upp till en imponerande syn. Mitt i Presumpscot-floden, som flyter genom staden, roterade ett enormt, cirkelrunt isflak. En virvelström av smältvatten förklarar fenomenet.

Presumpscot-floden, som flyter genom delstaten Maine i nordöstra USA, är just nu hemvist för ett märkligt naturvetenskapligt fenomen, som fick sin förklaring först för ett par år sedan.

Mitt i staden Westbrooks, där floden går i en båge, roterar ett gigantiskt, cirkelrunt isflak. Invånarna upptäckte den under måndagsförmiddagen.

Westbrooks företagare var snabba att utnyttja på den spektakulära synen. "Kom förbi, ta en selfie och en snabb lunch på någon av våra restauranger", skrev till exempel kommunen på Facebook i tisdags under rubriken "Den mystiska is-cirkeln är fortfarande kvar".

Rotation slipar av kanterna

Media och invånare hade två pressande frågor: Varför är isflaket runt och varför roterar det? Den första är relativt lätt att besvara.

Det enorma isflaket uppstår därför att mindre isflak i floden fryser ihop. Det kan bara hända om vattnet är stilla, som det är där floden utvidgas. Den breda delen av floden syns tydligt på drönarbilderna.

Kanterna på det långsamt växande jätteisflaket slipas hela tiden av när det skrapar mot flodbottnen på grunt vatten. På så sätt får det och bibehåller sin cirkelrunda form. Men varför roterar det?

tidigare trodde forskarna att rotationen berodde på turbulens – det vill säga oregelbundna vattenrörelser - i floden. Den förklaringen avvisade emellertid sex forskare vid fysikinstitutionen på universitetet i belgiska Liège 2016. Det grundade de på det faktum att alla iscirklar ser ut att rotera med ungefär samma hastighet oavsett storlek.

Så skulle det inte fungera om förklaringen var turbulens i vattnet.

Smältvatten skapar lågt vattentryck

Forskarna experimenterade i laboratoriet med att låta mindre iscirklar smälta långsamt i ett stilla vattenbad. Efter ett par minuter började de rotera helt på egen hand.

Efter närmare undersökningar stod det klart att orsaken var en virvelström av smältvatten, som bildades under isen och sjönk mot botten av behållaren.

Kraften i en sådan virvelström beror på mängden smältvatten, som också styrs av iscirkelns storlek. Därmed förklarar den nya teorin just varför alla iscirklar roterar med ungefär samma hastighet.

Roterande iscirklar är sällsynta och med 90 meter i diameter är den i Westbrook en av de allra största i sitt slag. De förekommer inte bara i Nordamerika, utan även i Skandinavien, där de bland annat har observerats i svenska Piteälven och norska Nidelva.