För få Covidvaccinerade i Afrika kan utlösa ny pandemi

Med vaccinationstal på under 20 procent och brist på pengar, läkare och sjukhus, kan delar av kontinenten bli inkubator för nya och farligare mutationer av coronaviruset.

Med vaccinationstal på under 20 procent och brist på pengar, läkare och sjukhus, kan delar av kontinenten bli inkubator för nya och farligare mutationer av coronaviruset.

Shutterstock / vic josh

WHO har slagit larm, liksom forskare och läkare över hela världen: de flesta afrikanska länder har inte råd att låta sina befolkningar vaccineras, vilket kan utlösa ännu farligare varianter av SARS-Covid än vi har sett hittills.

"Ju längre vi tillåter denna pandemi att fortsätta genom att vända ryggen till ojämlikheten i tillgång till vaccinationer, desto större möjlighet ger vi virus att mutera på sätt vi varken kan förutspå eller förhindra, sade WHO:s generalsekreterare Tedros i slutet av förra året.

Och ojämlikheten är slående. I länder som Gambia, Sierra Leone och Kongo är mindre än 5 procent av befolkningarna vaccinerade och totalt har bara 15 procent av alla afrikaner vaccinerats med två doser.

Många länder kämpar med flera epidemier samtidigt, bland annat gula febern, malaria och ebola, och det finns varken tillräckligt med läkare eller vacciner för att bromsa epidemierna.

Afrika kan mycket väl bli det nya epicentrumet för covid. The Brookings Institution

Egentligen ska afrikanerna ha sina covidinjektioner sex gånger snabbare än i dag för att nå målet på 70 procent fullt vaccinerade i slutet av året, enligt WHO.

Många ovaccinerade ger fler mutationer

"Ju fler människor som förblir ovaccinerade och som drabbas av covid, desto större är risken att mutationer uppstår", säger Stuart Ray, som är expert i Covid på Johns Hopkins University i USA.

Omikron, som är den mest muterade varianten hittills, uppkom i Afrika och har visat sig vara mest resistent mot dagens vacciner.

Samtidigt hade vi "tur" eftersom den inte var mer farlig än exempelvis deltavarianten.

Men SARS-Covid är ett så kallat RNA-virus och det alla RNA-virus har gemensamt är att de muterar och fortsätter att mutera så länge de har möjlighet till det.

Ett SARS-CoV-2-virion med den karakteristiska kronliknande ytan, som har gett namn till coronavirusfamiljen.

© Center for Disease Control and Prevention

Ju fler mutationer som uppstår och hamnar i omlopp, desto större är risken att dessa varianter kombineras, säger forskare på University of Chicago.

"E del mutationer drabbar coronavirusets spikeprotein, som sitter ytterst på viruset", säger Robert Bollinger, specialist i infektionssjukdomar på Johns Hopkins University.

"Detta protein hjälper virus att fästa i näsa och lungor. Det ser ut att finnas belägg för att de nya mutationerna är mer "klistriga" och därför lättare binder sig till cellerna och på så sätt smitta människor", förklarar han.

Ojämlikheten kan drabba Väst som en bumerang

Även om dödstalen i Afrika inte är stora för tillfället, så kan nya, farliga mutationer från kontinenten få en långt större inverkan på befolkningar i Väst, som i genomsnitt är mycket äldre och mer sårbara än afrikanerna.

Många som nu skyddas av vacciner, speciellt de mest sårbara, kommer att dö. Emanuel Goldman, Rutgers Medical School, USA

Den välrenommerade tankesmedjan The Brookings Institution i Washington har kommenterat:

"Den stora ojämlikheten är inte bara orättvis, den är också epidemiologiskt fel. Afrika kan mycket väl bli det nya epicentrumet för covid."

"Den verkliga faran är en framtida variant som har uppstått bland ovaccinerade som är resistenta mot dagens vacciner. De framsteg vi har gjort skulle vara förlorade och nedstängda samhällen och masker kan bli nödvändiga igen", säger Emanuel Goldman från Rutgers Medical School i USA.

Konsekvensen kommer i så fall att vara fatal, konstaterar Goldman:

"Många som nu skyddas av vacciner, i synnerhet de mest sårbara, kommer att dö."