Person i skyddsdräkt undersöker området där Sergej Skripel förgiftades av novitjok

Novitjok - ett av världens farligste gifter

Novitjok är ett av världens farligaste gifter och som en kvarleva från kalla kriget härjar nervgiftet fortfarande. Dyk ned i vetenskapen bakom det kemiska vapnet som Rysslands fiender fruktar.

Novitjok är ett av världens farligaste gifter och som en kvarleva från kalla kriget härjar nervgiftet fortfarande. Dyk ned i vetenskapen bakom det kemiska vapnet som Rysslands fiender fruktar.

Shutterstock

Vad är novitjok?

Novitjok är en grupp nervgifter i flytande eller fast form.

Vissa av novitjok-varianterna är så kallade binära, det vill säga de kan bildas genom att blanda två mindre giftiga ämnen. Den egenskapen stabiliserar och förlänger hållbarheten med upp till 50 år, enligt några av de avhoppade kemister som varit involverade i utvecklingen av novitjok.

Novitjok är en av de farligaste gifterna i världen. Det är extremt dödligt och börjar verka på mellan 30 sekunder och två minuter.

Men snabb behandling kan säkerställa överlevnad.

När uppfanns novitjok?

Novitjok uppfanns och utvecklades i Sovjetunionen mellan 1971 och 1993. Namnet betyder nykomling på ryska.

Under den perioden var vapenkapplöpningen med USA som mest intensiv och de sovjetiska militärledarna drömde om ett nytt hemligt, kemiskt vapen som:

  • Var omöjligt att spåra med Natos samtida metoder.
  • Kunde tränga igenom skyddsutrustning.
  • Var säkert att hantera.

I kölvattnet av förgiftningen av en före detta rysk spion och hans dotter i Storbritannien förnekade en rysk FN-representant att Ryssland har producerat eller studerat gift "under titeln novitjok”.

Som nämnts har dock novitjok en påstådd hållbarhetstid på upp till 50 år. Och om påståendet stämmer kan ryssarna ha ett lager av novitjok kvar från Sovjettiden.

Det statliga ryska forskningsinstitutet för organisk kemi och teknik i Moskva

Novitjok utvecklades vid det statliga forskningsinstitutet för organisk kemi, GosNIIOKHT, i Moskva.

© YesSayYes/Wikimedia Commons

Sedan 1990-talet har västerländska underrättelsetjänster känt till novitjok och dess kemiska sammansättning efter det att en rysk vetenskapsman överlämnade ett prov av vapnet till den tyska underrättelsetjänsten.

Sedan dess har vissa Natoländer producerat det kemiska vapnet för teständamål.

2016 producerade iranska forskare fem av de sovjetiska nervgifterna och offentliggjorde sina analyser för att novitjok lättare ska kunna spåras i ett potentiellt offer.

Det var först under 2019 som novitjok lades till på C-vapenkonventionen – listan över förbjudna kemiska vapen.

Hur används novitjok?

Det finns åtta kända sorter av novitjok med ungefär samma egenskaper.

Gemensamt för samtliga novitjok-varianter är att de kan leda till döden om giftet sväljs, inhaleras eller bara kommer i kontakt med huden.

Dosen och exempelvis var novitjok tränger in har stor betydelse för förloppet av förgiftningen.

Novichok tros också kunna spridas i luften via exempelvis missiler.

Alexej Navalnyj går på gatan och protesterar mot korruption i Ryssland

Alexej Navalnyj är en rysk politisk aktivist som förgiftades med novitjok 2020.

© Shutterstock

Novitjok kräver nya offer

Under de senaste åren har antalet novitjok-attacker ökat markant. Lyckligtvis har de flesta offren antingen utsatts för små mängder eller fått behandling i tid och har därför överlevt.

1995

En rysk bankanställd och hans sekreterare dör när novitjok appliceras på mannens telefon på kontoret.

Den 12 mars 2018

Den avhoppade ryske översten och dubbelagenten Sergei Skripal och hans dotter hittas i kramper på en bänk i Salisbury i södra England efter att ha varit i kontakt med novitjok som smetats ut över hemmets ytterdörr.

Båda överlever.

Den 30 juni 2018

Ett par i Amesbury, tolv kilometer från Salisbury, förgiftas med novitjok fyra månader senare. De kommer i kontakt med novitjok från attacken mot Skripal-familjen när de hittar en parfymflaska i en park.

Kvinnan sprutar innehållet på handleden och dör. Mannen överlever.

Den 20 augusti 2020

Den ryska oppositionsledaren Aleksej Navalnyj förgiftas av novitjok i en kopp te innan en flygning och tvingas läggas i koma.

Han överlever.

Hur fungerar novitjok?

Nervgiftet förlammar det så kallade parasympatiska nervsystemet som skickar signaler från hjärnan till musklerna.

Vanligtvis får det finstämda samarbetet mellan signalsubstanser och enzym musklerna att spännas och slappna av. Men nervgifter som novitjok stör balansen och gör att musklerna kortsluts.

Nervsignal skickar meddelande till muskel.
© Shutterstock/ Lasse Alexander Lund-Andersen

Signalsubstans skickar meddelande till muskler

Nervsignaler färdas genom nervänden med en signalsubstans som kallas acetylkolin (röd). En receptor (rosa) plockar upp ämnet och spänner musklerna.

Enzymer rensar receptorn och musklerna slappnar av.
© Shutterstock/ Lasse Alexander Lund-Andersen

Enzym suddar rent

Ett enzym (orange) som kallas acetylkolinesteras tar bort signalsubstansen igen så att muskeln slappnar av.

Novitjok kapar enzymer vilket leder till att musklerna hamnar i självsvängning.
© Shutterstock/ Lasse Alexander Lund-Andersen

Novitjok blockerar enzym

Novitjok (grön triangel) binder sig till och inaktiverar enzymet. Signalsubstansen skapar således oupphörliga muskelsammandragningar.

Ett antal skadliga effekter inträffar:

  • Kramper: Novitjok skapar oupphörliga muskelsammandragningar
  • Kvävning: Andningsmusklerna stelnar
  • Svimning: Syrebrist stänger av hjärnan
  • Förlamning: Novitjok blockerar enzym i avslappnande muskler

I mindre allvarliga fall orsakar novitjok symtom som kräkningar, hyperventilering, rinnande näsa och mun, svettning och problem med synen.

Vilket gift är farligast och är det människotillverkat? Här får du svar om världens giftigaste ämnen.

Hur farligt är novitjok?

Alla nervgifter är så kallade organofosfater - en organisk fosforförening - som ursprungligen användes för utveckling av bekämpningsmedel.

Många nervgifter har dock över tiden anpassats för att döda däggdjur, såsom människor.

Video: Se hur kaninen reagerar på nervgiftet VX

VARNING! Starka bilder

Forskare vet ytterst lite om novitjoks egenskaper, men troligtvis motsvarar en dödlig dos av novitjok typ A-234 att man exponeras för en koncentration på sju mikrogram - miljondelar gram - per kubikmeter luft under två minuter.

Den farligaste flytande varianten, A-230, är dödlig vid kontakt med vatten i en koncentration av 1,9 till 3 mg/m3.

Omvandlat innebär detta att:

  • 0,2 mg novitjok A-234 är dödligt - motsvarar 5 000 dödliga doser per gram
  • 0,1 mg novitjok A-230 är dödligt - 10 000 dödliga doser per gram

Nervgift som novitjok kan bland annat behandlas med atropin, ett vanligt läkemedel för exempelvis behandling av hjärtstillestånd. Utöver det är det viktigt att snabbt tvätta bort nervgiftet.

Den amerikanska armén förstör sina gruvor med nervgift

2008 förstörde den amerikanska armén sin sista kemiska landmina som var fylld med nervgiftet VX.

© U.S. Army Chemical Materials Agency

Vilket nervgift är farligast i världen?

Novitjok beräknas vara det giftigaste kemiska vapnet som finns.

1936-1944: G-serien – Tabun, sarin och soman

De första nervgifterna - G-serien - utvecklades i Tyskland före och under andra världskriget. De kan döda, förlama och orsaka psykiska skador.

Denna typ av gifter antas ha använts av Saddam Hussein i giftgasattacken i den kurdiska staden Halabja, där 5 000 personer dog.

1950-talet: V-serien – exempelvis VR och VX

V-serien utvecklades i England på 1950-talet.

2017 mördades halvbrodern till den nordkoreanske diktatorn Kim-Jong-Un på en malaysisk flygplats med VX, vilket är tio gånger så dödligt som sarin.

1971-1993: A-serien – Novitjok

Novitjok-nervgifterna är enligt kemisterna som ligger bakom dem fem-åtta gånger mer potenta än VX – och i så fall teoretiskt sett världens farligaste nervgift.