Hartley 2

Komet kastar snöbollar

Nya närbilder av kometen Hartley 2 avslöjar att kometen skjuter ut snö i rymden. Även ”fotografen” träffades.

21 februari 2011

Den 4 november 2010 flög rymdsonden EPOXI förbi den lilla kometen Hartley 2 på endast 700 kilometers avstånd. Där mötte EPOXI ett bombardemang av stora och små snöbollar. De gasstrålar som finns på flera ställen på den 2,2 kilometer långa kometens yta slungar inte bara ut gas och stoft utan även snöbollar i stort antal.

De största snöbollarna är stora som basketbollar, men trots att rymdsonden träffades av nio mindre bollar, hände ingenting. Snöbollarna har nämligen en mycket lös struktur, eftersom de är uppbyggda av miljontals partiklar i mikrometerstorlek. De snöbollar som träffade rymdsonden vägde såldes inte mer än 0,2 milligram.

EPOXI fann många gasstrålar på den mycket avlånga, närmast jordnötsformade, kometen. EPOXI:s instrument visar att strålarna uppstår för att det precis under den stoft- och stenbelagda ytan finns stora lager av frusen koldioxid. När denna is avdunstar, slipper ångorna ut genom sprickor i ytan, och på vägen ut river de även med sig stoft. Det är just detta stoft och denna gas som bildar kometens svans. Upptäckten att strålarnas drivkraft är avdunstningen av koldioxid är något av en överraskning. Tidigare har astronomerna nämligen ansett att kometstrålar uppstår, när helt vanlig vattenis under ytan avdunstar.

Epoxi

Hartley 2 rör sig runt solen i en avlång bana med en omloppstid på 6,5 år. När den befinner sig närmast solen, är den bara åtta miljoner kilometer utanför jordens bana, och när den är som längst bort, befinner den sig utanför Jupiters bana. EPOXI mötte kometen, då den befann sig nära jordens bana. Där är kometens temperatur så hög att det sker en kraftig avdunstning av koldioxid, så att svansen blir tydlig. När kometen befinner sig på andra sidan av Jupiter, är den så kall att det inte finns några aktiva strålar.

Fakta

När kometen befinner sig nära ­solen, avdunstar frusen ­koldioxid som befinner sig under ytan.

­Ångorna bryter genom sprickor i ytan och drar med sig snöbollar av vanlig is och stoftpartiklar. *

Läs också

PRENUMERERA PÅ ILLUSTRERAD VETENSKAPS NYHETSBREV

Du kan ladda ned ditt gratis specialnummer, Vår extrema hjärna, så snart du har beställt vårt nyhetsbrev.

Kanske är du intresserad av...

Hittade du inte vad du söker? Sök här: