Lonely planet

Hemlösa planeter kan hysa liv

Himlen är full av stjärnor. Ny forskning tyder dock på att det mellan stjärnorna finns ännu fler planeter, som driver omkring på egen hand. Även om dessa ensamma planeter inte kretsar runt någon sol, är det inte omöjligt att de kan hysa liv.

16 januari 2012

Att Vintergatan myllrar av planeter är ingen överraskning. Nu tyder dock en upptäckt på att de flesta av galaxens planeter inte som jorden finns i ett solsystem utan att de driver fritt omkring ute i det stora tomrummet mellan stjärnorna.

Det finns kanske så många hemlösa planeter att deras antal överstiger antalet stjärnor i Vintergatan. Det kan tänkas att det finns hemlösa planeter, som är ännu närmare vårt solsystem än den närmaste stjärnan, Proxima Centauri, fyra ljusår bort.

Avböjt ljus kan avslöja losslitna planeter

Upptäckten av de hemlösa planeterna har skett med en teknik som kallas microlensing. Det går inte att observera losslitna planeter direkt, eftersom de är för små. Däremot kan man avslöja dem genom det sätt på vilket de avböjer ljuset från de bakom-liggande, avlägsna stjärnorna.

Både stjärnor och planeter omges av tyngdfält, som så att säga kröker rummet omkring dem. När ljus från en avlägsen stjärna passerar tätt intill dem, avböjer denna krökning ljuset. Stjärnan eller planeten fungerar som en lins, och det visar sig genom att den avlägsna stjärnans ljus kortvarigt förstärks.

Detta uppblossande kan vara flera veckor, ett par dagar eller endast några timmar – beroende på om det är en stjärna eller en planet som fungerar som lins.

Dessa forskningsresultat är framtagna av två olika grupper, som från Nya Zeeland respektive Chile observerat stjärnor nära Vintergatans centrum, 26000 ljusår bort.

Astronomerna valde att titta in mot Vintergatans centrum, eftersom det i den riktningen råder mycket stor stjärntäthet. Även inom det förhållandevis lilla sökområde som användes finns det inte mindre än 50 miljoner stjärnor. Det ger en hög sannolikhet för att ljuset från minst en av dessa stjärnor böjs av på sin väg mot oss.

Tema

Läs också

PRENUMERERA PÅ ILLUSTRERAD VETENSKAPS NYHETSBREV

Du kan ladda ned ditt gratis specialnummer, Vår extrema hjärna, så snart du har beställt vårt nyhetsbrev.

Kanske är du intresserad av...

Hittade du inte vad du söker? Sök här: