Curiosity illustration

Curiosity och jakten på liv på Mars

Den 6 augusti landade den hittills största robotbilen på Mars. Curiosity ska i åratal köra omkring i den stora Galekratern och söka efter spår av livsformer som kanske befolkade den röda planeten, medan den fortfarande var fuktig och varm.

22 maj 2012

Sex veckor efter att NASA:s hittills största Marsbil, Curiosity, hade inlett sin resa mot Mars var jorden, sedd från rymdsonden, bara en klar, blå fläck. Kort efter uppsändningen hade Atlas V-raketen gjort sitt, och motorn i det sista så kallade Centaursteget hade stängts av.

Vid den här tidpunkten for både Centaursteget, och sonden med Curiosity ombord, bort från jorden med en hastighet av 42 000 kilometer i timmen och en kurs som skulle föra dem förbi Mars!

Inga jordiska mikroorganismer fick nå Mars

Målet för all Marsforskning är nämligen att leta efter liv, så NASA ville till varje pris undvika att mikroorganismer från jorden nådde fram till planeten. Därför fick det osterila raketsteget under inga omständigheter träffa Mars, och kursen hade från början satts så att både sond och raketsteg skulle fara förbi planeten.

Nu hade det alltså blivit tid för den första korrigeringen av rymdsondens kurs, så att den skulle sikta direkt mot Mars, medan Centaur fortsatte på sin ursprungliga kurs. Inte mindre än tolv man var satta på uppgiften att få sondens fart ändrad med bara 20 kilometer i timmen, så att den kunde komma på rätt kurs mot sitt mål.

Sonden med Curiosity roterar två gånger i minuten runt sin egen axel för att ge stabilitet, och dessutom har den åtta små styrmotorer.

Först avfyrades två motorer under 19 minuter för att ändra hastigheten i samma riktning som rotationsaxeln. Därnäst ändrades hastigheten med andra styrmotorer vinkelrätt mot rotationsaxeln. Det var en mycket svår uppgift, som krävde inte mindre än 200 kortvariga avfyrningar av vardera fem sekunders varaktighet över en period på två timmar.

Curiositys färd kräver många års förberedelser

Kursändringen, som skedde den 11 januari 2012, var trots sin stora komplexitet bara en mycket liten del av hela det stora projekt som det var att få Curiosity att nå fram till Mars.

Projektet skulle ta sig genom många faser, innan Marsrovern kunde sätta ned sina sex hjul på ytan i den stora Galekratern något söder om ekvatorn. Över en period av flera år ska Curiosity genomföra den hittills mest omfattande utforskningen av förhållandena på Mars för 3–4 miljarder år sedan, när planeten var så blöt och varm att den hade goda möjligheter att hysa liv.

NASA delade upp resan i fem faser, som började med uppsändningen och slutade med att Curiosity kör runt på Mars. Det föregicks av ett flera år långt arbete med att planlägga resan.

Fakta

Mars Science Laboratory Uppdrag: Curiosity, med det officiella namnet Mars Science Laboratory, har som främsta uppgift att hitta spår av liv.

Varaktighet: Robotbilen skall efter landningen utforska Mars i minst två år.

Vikt och dimensioner: Curiosity väger 900 kilo, mer än fem gånger så mycket som Spirit och Opportunity, och med sina 3 meter är den dubbelt så lång.

Tema

Läs också

PRENUMERERA PÅ ILLUSTRERAD VETENSKAPS NYHETSBREV

Du kan ladda ned ditt gratis specialnummer, Vår extrema hjärna, så snart du har beställt vårt nyhetsbrev.

Kanske är du intresserad av...

Hittade du inte vad du söker? Sök här: