Vikings archaeology

Massgrav: Vikingar slaktades i England

Ett byggprojekt till sommar-OS 2012 gav ett oväntad fynd. Vägarbetare hittade av en slump en massgrav med 51 avrättade unga män vid en sydengelsk kuststad. Analyser av de massakrerade skeletten har nu avslöjat att de döda var unga vikingar från Skandinavien.

Förberedelserna inför sommar-OS i London 2012 har inneburit enorma byggprojekt i sydöstra England. Redan innan spelen börjar är emellertid de första inofficiella guldmedaljerna färdiga att delas ut. De går nämligen till en grupp vägarbetare, som i juni 2009 gjorde ett uppseendeväckande och makabert fynd i närheten av kuststaden Weymouth.

Under arbetet med att bygga en infart till den olympiska seglingsanläggningen stötte grävmaskinerna på en massgrav fylld med gamla skelett. Kranierna var skilda från kropparna och prydligt uppstaplade längs ena sidan av graven, som visade sig innehålla resterna av minst 51 människor. Alla de döda var män med robust kroppsbyggnad. Innan de mötte en våldsam död, var de långa, friska, starka – och mycket unga. De yngsta var bara tonåringar, de flesta var i 20-årsåldern och de äldsta runt 30.

Tänder avslöjade kall väderlek

Koldateringar av benen har avslöjat att männen blev ihjälslagna mellan år 910 och 1030, och därmed togs de av daga under en tid som präglades av omfattande strider mellan bofasta anglosaxare och vikingar på erövringståg. Offren var av skandinaviskt ursprung, vilket en analys av tänderna visar.

Forskarna har undersökt isotopsammansättningen i tandemalj och tandben och har därigenom kommit fram till att männen härstammade från ett område med betydligt kallare klimat än det brittiska, och att de under uppväxten hade ätit en proteinrik kost. Utifrån bland annat dessa data har experter räknat ut att de döda hade rötter i flera olika områden av Skandinavien. En enstaka person hade gjort en mycket längre resa, eftersom tandanalysen visar att han hade vuxit upp norr om polcirkeln.

Omständigheterna kring den drygt 1000 år gamla massakern är ovissa. Forskare från Oxford Archaeology, som med närmare 400 specialister är en av Europas största oberoende arkeologiinstitutioner, har satt in alla resurser på att analysera benresterna för att på så sätt få fram en bild av händelseförloppet.

Utifrån de fynd som hittills gjorts har utgrävningsledaren David Score dock redan fått ett hum om ett sannolikt scenario. Vikingarna hade just gått i land på den brittiska kusten och skulle på härnadståg inåt i landet, när hären hejdades av 200–300 lokala anglosaxare, som slog en ring runt främlingarna och skar av dem från möjligheten att vända tillbaka.

Med svärd eller andra skarpa vapen gick lokalbefolkningen till angrepp mot vikingarna, som försökte värja sig med armar och ben. En av dem fick fingrarna avskurna i stridens hetta, förmodligen när han försökte parera en stöt genom att gripa om en svärdsklinga.

Andra stacks och höggs i huvudet, i underkäken, i bröstet och i ryggen, och till sist var skandinaverna så dödligt sårade att de måste ge upp allt försvar. Därefter berövades vikingarna som en sista förnedring sina kläder – i varje fall har forskarna inte funnit rester av kläder i graven – och halshöggs med ett mycket rent snitt. Som avslutning på den brutala konfrontationen kastades kropparna huller om buller i en gemensam grav, där huvudena arrangerades i ett slags troféuppställning på ena sidan om graven.

Vikings skeletons

Tog vikingahuvuden som troféer

Möjligtvis behöll anglosaxarna vikingahövdingarnas huvuden som troféer, som sattes upp på pålar och ställdes ut som varnande exempel för andra vikingar. Ett faktum är i varje fall att forskarna har funnit fler kroppar än kranier – de hittills gjorda undersökningarna tyder på att det saknas upp till fyra kranier.

Även om arkeologerna nu kommit en god bit på väg i uppklarandet av det blodiga dödandet, kvarstår ännu ett omfattande detektivarbete. Forskarna saknar nämligen svar på vem som stod bakom massakern, och vilket motivet var. I och med att både den ungefärliga tidpunkten för striden och offrens bakgrund är fastslagna, försöker arkeologerna nu finna ledtrådar, som kan knyta massakern till en bestämd historisk händelse.

Under tiden fortsätter arbetet med att anlägga infartsvägen, så att britterna år 2012 blir redo att möta en ny och betydligt större invasion – den här gången inte av vikingar utan av kampsugna idrottsmän från hela världen.

Läs också

PRENUMERERA PÅ ILLUSTRERAD VETENSKAPS NYHETSBREV

Du kan ladda ned ditt gratis specialnummer, Vår extrema hjärna, så snart du har beställt vårt nyhetsbrev.

Kanske är du intresserad av...

Hittade du inte vad du söker? Sök här: