Dolphin close-up

Delfiner har elsinne

Små gropar på nosen fångar upp den svaga strömmen från bytesdjur, avslöjar ett nytt tyskt försök.

På fosterstadiet har delfiner anlag för morrhår, men de försvinner igen efterhand som djuren blir äldre. Många forskare har därför ansett att de rader av gropar som vissa delfiner har på nosen bara är en rest från den tid då de hade morrhår som sälar. Nu visar dock forskning vid Universität Rostock i Tyskland att groparna döljer ett elektriskt sinne, som hjälper delfinen att spåra upp bytet.

Många fiskar och vissa groddjur och kloakdjur har sinnesreceptorer för att fånga upp de svaga elektriska signaler som alla djur utsänder. Trots att detta sinne aldrig tidigare har hittats hos ett däggdjur, ansåg de tyska biologerna att groparna måste ha en liknande funktion hos delfinerna. De valde att studera delfinarten Sotalia guianensis, som lever vid Sydamerikas östkust, där den hittar föda genom att böka i havsbottnen.

Forskarna fick snabbt sin misstanke bekräftad, för en termografisk mätning på delfinerna visade värmestrålning och därmed aktivitet i groparna. Då en delfin i ett delfinarium dog av naturliga orsaker, fick forskarna en möjlighet att utföra en vävnadsanalys. Denna visade att groparna var mycket rikligt försedda med blodkärl och nervceller, vilket tydde på att de har en sinnesfunktion.

Dolphin experiment

För att undersöka om groparna är en typ av elektriska sinnesreceptorer, utsatte forskarna en annan delfin från delfinariet för en rad tester. Delfinen tränades att simma in i en ring och stödja underkäken på en hållare. Tio centimeter över nosen placerade forskarna två elektroder, som kunde sända ut en svag elektrisk signal.

Delfinen lärdes att lämna ringen om den fångade upp en elektrisk signal från elektroderna och att stanna i ringen om den inte uppfattade någon sådan. Försöket visade otvetydigt att delfinen kunde registrera om det fanns något elektriskt fält eller inte. För att vara helt säkra testade forskarna även att förse delfinen med en plasthätta på nosen, och som väntat innebar det att den inte reagerade på elektroderna.

Läs också

PRENUMERERA PÅ ILLUSTRERAD VETENSKAPS NYHETSBREV

Du kan ladda ned ditt gratis specialnummer, Vår extrema hjärna, så snart du har beställt vårt nyhetsbrev.

Kanske är du intresserad av...

Hittade du inte vad du söker? Sök här: