Siamopithecus

Första aporna kom från Asien

Ett käkben från en primat, som hittats i en kolgruva i södra Thailand, har skapat stor diskussion bland paleontologer. Benet har nyligen daterats till att vara 35 miljoner år gammalt, och det betyder att primaterna kanske uppstod i Asien – och inte i Afrika, som hittills har varit den ledande teorin.

31 januari 2011 av Anya Palm

Den thailändska paleontologiprofessorn Yaowalak Chaimanee deltog 1996 i en utgrävning i provinsen Krabi i södra Thailand. Hon var ledare för expeditionen och minns speciellt en särskild händelse:

”Mina kollegor ropade till mig: ’Kom hit! Vi har hittat något!’. Det var ett käkben från en primat. Det var stort och mycket komplett, men vi visste ännu inte exakt vad det var”, berättar hon.

Det visade sig vara en fullkomligt ny art – en högutvecklad primat, som i dag verifierats vara 35 miljoner år gammal. Apan har fått namnet Siamopithecus eocaenus och har förmodligen vägt omkring sju kilo. Den härrör från slutet av perioden eocen för cirka 58–34 miljoner år sedan, då däggdjuren på allvar fick fritt spelrum på jorden, efter att dinosauriernas epok var slut.

Teorier utmanas

Denna tidiga asiatiska apa bryter med den teori som tidigare har varit rådande: att aporna uppstod i Afrika och sedan utvandrade till andra delar av världen. Ett fynd i Kenya, som daterats till för 32 miljoner år sedan, samt en rad fynd i Egypten har hittills underbyggt denna teori. Man har visserligen även hittat andra mycket gamla apfossil i Asien, men materialet har inte varit tillräckligt övertygande för att utmana Afrikateorin.

Allt detta har dock ändrats i och med dateringen av käkbenet från Thailand. Det menar i varje fall professor Yaowalak. Hon är i dag seniorforskare vid det thailändska Department of Mineral Resources. Käkbenet förvarar hon fortfarande i sin skrivbordslåda, så att hon kan fortsätta studierna av det. Det är svart, slätt och lite glänsande och har en perfekt rad med tänder i underkäken och fyra tänder i överkäken. Över käken går ett intakt ben ända upp till ögonhålan.

”Vi kan tydligt se att ögonen har suttit framtill och inte på sidan av huvudet, och djuret har haft platt nos och ganska stor hjärna. Det betyder att denna primat var högt utvecklad”, förklarar hon.

De fysiska dragen placerar Siamopithecus i gruppen antropoider – den grupp som i grova drag omfattar samtliga apor från spökdjur till människan, men inte lemurer och lorier.

Bakgrund

Den tidiga apan satt på samma gren som vi

Alla nu levande primater är placerade på två huvudgrenar på stamträdet: lemurer och lorier på den ena, och alla de arter som vi normalt kallar apor – inklusive människoaporna och oss själva – på den andra. Siamopithecusfossilet från Thailand hör till vår gren.

Tema

Läs också

PRENUMERERA PÅ ILLUSTRERAD VETENSKAPS NYHETSBREV

Du kan ladda ned ditt gratis specialnummer, Vår extrema hjärna, så snart du har beställt vårt nyhetsbrev.

Kanske är du intresserad av...

Hittade du inte vad du söker? Sök här: